El asteroide Itokawa parece vibrar regularmente, por lo que las rocas en la superficie se clasifican por tamaño. Foto: Ciencia
El pequeño asteroide con forma de nutria marina Itokawa parece temblar tanto que las rocas en su superficie comienzan a moverse y se ordenan según su tamaño. Esto es lo que los astrónomos japoneses concluyen de un análisis de las imágenes nítidas tomadas por la nave espacial Hayabusa durante su visita al montón cósmico de escombros en otoño de 2005 y enviadas a la Tierra. Las partículas más pequeñas se encuentran principalmente en depresiones y áreas en las que la fuerza gravitacional del asteroide de forma irregular es bastante pequeña, mientras que las partículas más grandes dominan el resto de la superficie. Itokawa, con forma de nutria marina con una cabeza pequeña y un fuselaje más grande, es un asteroide muy pequeño, de solo unos 500 metros de largo y 200 metros de ancho. No consiste en roca sólida o hielo, como los astrónomos habían sospechado antes de la visita de Hayabusa, sino en rocas individuales, que se mantienen juntas solo por la baja gravedad. Según el equipo de Hideaki Miyamoto, Itokawa debe esta peculiaridad a la distribución inusual de las piedras en su superficie, que los astrónomos ya habían notado en las primeras imágenes de la nave espacial: mientras el asteroide se ve en gran medida áspero y está cubierto por piezas de roca relativamente grandes, se lo presta a él Incluso, pequeñas piedras en otros lugares la apariencia suave de un lago.

Según los científicos, esto probablemente se deba a fuerzas similares como, por ejemplo, en una mezcla de muesli con componentes grandes y pequeños: sacudirlo en dirección vertical cambia el comportamiento de las partículas y comienzan a fluir como un líquido. Dependiendo del tamaño de los componentes individuales, a veces los grandes se transportan hacia arriba y los pequeños se hunden hacia abajo o viceversa. Además, en Itokawa, la gravedad caracteriza la distribución de las piedras, escriben Miyamoto y sus colegas.

Sin embargo, los investigadores aún no son conscientes de las vibraciones y vibraciones que causan el tamaño. Pero sospechan detrás de esto una interacción de diferentes efectos. Los impactos de pequeños objetos podrían sacudir el asteroide tanto como las colisiones entre la cabeza y el torso. Además, la atracción de otros cuerpos celestes y el calentamiento solar desigual también pueden influir en la distribución. ¿Debería la sonda Hayabusa realmente tener éxito en tomar muestras en Itokawa según lo planeado, podrían ayudar a comprender los procesos? suponiendo que alguna vez lleguen a la Tierra.

Hideaki Miyamoto (Universidad de Tokio) y otros: Science, Publicación preliminar en línea, DOI: 10.1126 / science.1134390 ddp / science.de? Anuncio de Ilka Lehnen-Beyel

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