Lectura en voz alta Los científicos siempre han estado fascinados por las auroras boreales y sus orígenes. Pero solo ahora podría revelarse el secreto de su creación, con la ayuda de cuatro sondas espaciales: sus datos muestran que los cortocircuitos en el campo magnético de la Tierra crean una especie de catapulta magnética que expulsa partículas cargadas de alta energía del espacio a la atmósfera. Allí se encuentran con las moléculas del aire y las hacen brillar. Un puente entre el cielo y la tierra, un signo de acercarse al mal o un heraldo de la guerra: las luces polares han inspirado la imaginación de las personas durante muchos siglos. Casi siempre ocupan también la ciencia, con la pregunta de cómo surgen los espectaculares fenómenos celestes. Después de todo, se sabe desde la década de 1950 que las luces de colores se deben a una interacción entre el viento solar, un flujo constante de partículas de origen solar de alta energía, el campo magnético de la Tierra y el aire.

Pero una pregunta crucial quedó sin respuesta: ¿cómo pueden las partículas del viento solar penetrar en la atmósfera de la tierra y hacer que las moléculas de aire brillen cuando el campo magnético realmente protege la atmósfera? Para ayudar a responder esta pregunta, los científicos ahora tienen cuatro naves espaciales que recopilan datos sobre el campo magnético de la Tierra, informa la revista "bild der wissenschaft" en su edición de enero. Los satélites Rumba, Samba, Tango y Salsa atraviesan regularmente la parte del campo magnético de la Tierra ubicado en el lado nocturno de la Tierra en vuelo de formación.

Esta área es de particular interés para la ciencia porque es alargada por el viento solar que golpea la tierra, un fenómeno que también se puede observar con las olas detrás de una roca en el lecho de un río. Según los datos que las sondas han recopilado allí, los investigadores ahora están obteniendo una imagen de lo que realmente está sucediendo cuando se crea una luz polar.

Al principio están las partículas cargadas del viento solar, que llevan su propio campo magnético con una orientación que cambia con frecuencia en su camino hacia la tierra. Si este campo golpea la tierra en un momento en que apunta exactamente en la dirección opuesta al campo magnético de la tierra, los dos campos se cancelan entre sí y se crea una zona neutral. "Los que tienen las líneas de campo
las partículas cargadas transportadas no sienten ningún campo magnético aquí ", explica Axel Korth del Instituto Max Planck para la Investigación del Sistema Solar en Katlenburg-Lindau. visualización

Esto tiene una consecuencia interesante. "Este encuentro hace que las líneas de campo magnético se rompan y se reconecten en un orden alterado", dice Korth. Este es un tipo de cortocircuito magnético: las primeras líneas de campo separadas de la tierra y el campo magnético del viento solar crean nuevas líneas unificadas que, gracias a su parte terrenal, están firmemente conectadas a los polos norte y sur. A partir de estos dos puntos fijos, las líneas luego, por así decirlo, se pliegan alrededor de la tierra y se mueven una hacia la otra otra vez en el lado que se aleja del sol.

Si se acercan lo suficiente, nuevamente hay un cortocircuito magnético, con el resultado de que las líneas de campo de la tierra y el viento solar ahora van por caminos separados. "Las líneas de campo magnético dibujadas por el viento solar ahora están volviendo a su posición original como bandas de goma", ilustra Korth en "bild der wissenschaft". Esto no sucede sin turbulencias: a medida que las líneas se liberan con mucha energía, el campo magnético en estos puntos gira y hay las llamadas subtormentas magnéticas o tormentas parciales.

Suceden dos cosas: la zona neutral abre una entrada en el campo geomagnético prácticamente impermeable y las tormentas arrojan las partículas del viento solar a la atmósfera. Allí, los electrones y protones golpean las moléculas de oxígeno y nitrógeno en el aire, chocan con ellos y los hacen brillar, en resumen: se crea una luz polar.

La idea de semejante catapulta magnética es cualquier cosa menos nueva, porque ya en 1961, el físico británico James Dungey propuso un modelo teórico correspondiente. Sin embargo, hasta la fecha, los científicos necesitaban corroborar esta hipótesis con datos reales. La comprensión de los cortos magnéticos puede incluso ayudar a comprender otros fenómenos, como las causas de las enormes explosiones en el Sol. Pero no importa cuán complicada sea la explicación de la formación de las auroras: una aurora boreal, como se llama a los fenómenos de luz en el hemisferio norte, es y sigue siendo uno de los espectáculos más impresionantes que la naturaleza tiene para ofrecer.

ddp / science.de - === Rüdiger Vaas

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