Con un fuego artificial de actividades brillantes, la estrella más brillante del cielo, el cometa McNaught, ha deleitado a sus observadores a principios de este año. Los investigadores del Observatorio Europeo Austral (ESO) en Chile ahora pudieron fotografiar algunos brotes de gas y al mismo tiempo determinar la composición de la cola. La exploración del cometa resultó ser difícil, ya que estaba muy cerca del sol cuando se veía desde la tierra y, por lo tanto, permaneció visible solo por un corto tiempo después de la puesta del sol. Para la mayoría de los telescopios profesionales, estaba fuera del campo de visión. Sin embargo, los astrónomos Colin Snodgrass y Emmanuel Jehin pudieron tomar algunas fotos con el Telescopio de Nueva Tecnología de Eso en Chile.

Hay un total de tres chorros de gas en forma de espiral de varios miles de kilómetros de largo. Tales chorros surgen cuando el hielo del cometa se calienta por el calor del sol y se evapora abruptamente. A medida que el núcleo cometario gira, el gas forma un vórtice. Los investigadores esperan poder usar sus grabaciones para calcular la velocidad de rotación de Komet McNaught.

Snodgrass y Jehin también usaron la luz atrapada para estudiar la composición de la cola del cometa. Descubrieron sustancias típicas como el cianuro, el carbono y el amoníaco. Para su sorpresa, la cola brillaba con la característica luz amarilla del sodio. Hasta ahora, los astrónomos han descubierto esta sustancia solo en los tres cometas más grandes del siglo pasado.

"Es más probable que la sustancia se forme cuando las partículas de polvo se separan por la luz solar", explica Jehin. "El enorme calor evapora el polvo, liberando partículas neutras de sodio, que a su vez son iluminadas por la luz solar. Emiten exactamente la misma radiación amarillo-naranja que las lámparas de vapor de sodio en nuestras farolas ". ¿La atmósfera de la Tierra también contiene una capa de átomos de sodio neutros? probablemente un legado de cometas y asteroides que se han evaporado cerca del sol. visualización

Colin Snodgrass (Observatorio Europeo Austral, La Silla, Chile) et al: Telegrama Circular a la Unión Astronómica Internacional (IAU CBET 832) Ute Kehse

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