Al leer un nuevo efecto material, los investigadores estadounidenses que usan las partículas de óxido más finas pueden extraer contaminantes de arsénico del agua potable. El arsénico se une químicamente a las partículas de óxido de hierro de solo diez a veinte millonésimas de milímetro, que luego se pueden separar con un campo magnético del líquido. Esto ya es posible con un campo magnético relativamente débil, explican los químicos alrededor de Vicki Colvin de la Universidad de Rice en Houston. El campo magnético hace que el nanorost se aglomere en partículas más grandes y fácilmente separables. Este podría ser el comienzo de un proceso simple y económico para la purificación del agua potable en los países en desarrollo. Al filtrar sustancias, a los investigadores les gusta usar estructuras pequeñas, por ejemplo, en el rango de unas pocas micras o nanómetros, ya que tienen un área de superficie activa particularmente grande para la misma cantidad de material. Sin embargo, la deposición de un campo magnético es difícil para las partículas de óxido de hierro más pequeñas porque el movimiento de temperatura caótica de las partículas se superpone a las fuerzas que emanan del campo magnético. Sin embargo, Vicki Colvin y sus colegas ahora han descubierto que las partículas de óxido de hierro en el rango de tamaño de diez a veinte nanómetros pueden recibir fuertes efectos de superficie magnética mediante el uso de campos magnéticos relativamente débiles. Como resultado, el nanorost se agrupa. Luego, los investigadores utilizan el campo magnético para separar las partículas de óxido del líquido.

Con el nanorost finamente distribuido, que no muestra tendencia a aglomerarse sin un campo magnético, los investigadores primero capturan el arsénico distribuido en una muestra de agua. Al aplicar un campo magnético, las partículas se agrupan y se dibujan en el lado del tubo de ensayo. Con todo, esta tecnología se puede utilizar para construir un aparato útil para el tratamiento del agua potable en los países en desarrollo, escriben los investigadores. La ingeniería del proceso químico también podría beneficiarse. Como mostraron los investigadores en series más largas de experimentos, las tasas de deposición de partículas de diferentes tamaños difieren en el campo magnético. Esto permitiría clasificar las mezclas de partículas por tamaño.

Vicki Colvin (Rice University, Houston) y otros: Science, Vol. 314, p. 964 ddp / science.de? Martin Schäfer

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