El insectívoro Yanoconodon allini vivió bajo los dinosaurios del Cretácico.
Lectura Los huesos de un insectívoro de 30 gramos, que vivió hace 125 millones de años en la China actual, entusiasman a los paleontólogos. Por primera vez, el fósil Yanoconodon allini muestra cuán potente se desarrolló la audición de mamíferos a partir de una mandíbula reptiliana típica, informan investigadores Zhe-Xi Luo del Museo Carnegie en Pittsburgh. Los mamíferos pueden escuchar mejor que todos los demás vertebrados. Se lo deben a la construcción complicada del oído medio: las ondas de sonido del aire se transmiten a través del tímpano a los huesecillos martillo, yunque y estribo, que transmiten las vibraciones al fluido en el oído interno. Durante mucho tiempo, los científicos evolucionistas sospecharon que los tres huesos de un antepasado de los mamíferos de hoy todavía pertenecían a la mandíbula. En los embriones de algunos grupos de mamíferos, esta transición todavía se observa.

Los tiernos huesos de Yanoconodon ahora prueban por primera vez que la teoría es correcta. Aunque la forma del martillo y el yunque son similares a las de un ornitorrinco moderno, todavía están conectadas a la mandíbula inferior por cartílago osificado. "Yanocodon es claramente una etapa de transición en la evolución del oído medio de los mamíferos", dice Luo, "este fósil maravillosamente preservado proporciona la evidencia".

Sin embargo, sigue siendo desconcertante por qué los ornitorrincos tienen una oreja moderna, aunque su linaje anteriormente se separó del árbol genealógico de los mamíferos como la familia a la que pertenece Yanoconodon. Los investigadores tienen dos posibles explicaciones para este fenómeno: o bien la audición fina de los mamíferos se desarrolló dos veces de forma independiente, o se perdió nuevamente en Yanocodon y sus parientes.

El fósil también tiene otras características inusuales: el animal pequeño, que se alimenta de insectos y gusanos, tenía 26 vértebras. Sin embargo, casi todos los mamíferos extintos y vivos tienen 19 o 20 vértebras. Incluso en la región lumbar, Yanoconodon todavía tenía costillas, lo que también es extremadamente raro en los mamíferos modernos. El animal probablemente se arrastró por el suelo, sus patas cortas y pies primitivos son buenos para gatear y cavar. El fósil proviene de las capas de la Formación Yixian, que ofrece una visión única del mundo del Cretácico Medio: además de los famosos dinosaurios emplumados, se encontraron en él varios otros mamíferos inusuales del Mesozoico. visualización

Zhe-Xi Luo (Museo Carnegie de Historia Natural, Pittsburgh, EE. UU.): Nature Vol. 446, p. 288 Ute Kehse

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