La luna de Saturno Encelado expulsa partículas de hielo en su Polo Sur. Imagen: NASA / JPL / Space Science Institute
La pequeña luna de Saturno, Encelado, resulta ser un artista de graffiti: las partículas de hielo expulsadas en el lado sur de la luna se encuentran con otras lunas después de un viaje a través del sistema de anillos y les dan un brillo inusualmente brillante. Esto fue descubierto por los astrónomos estadounidenses alrededor de Anne Verbiscer de la Universidad de Virginia en Charlottesville usando el telescopio espacial Hubble cuando vieron Encelado y alrededor de una docena de otras lunas en el llamado anillo E, el amplio anillo exterior difuso de Saturno. El fuerte reflejo de los rayos solares y, por lo tanto, el brillo de las cuatro lunas Tethys, Mimas, Dione y Rhea se basa en los impactos de partículas de Encelado. Para determinar las propiedades de reflexión de las superficies lunares, los astrónomos tuvieron que esperar hasta que el Sol, la Tierra y Saturno estuvieran en línea. Durante la llamada oposición de Saturno el 13 de enero de 2005, los investigadores observaron las lunas con el telescopio espacial Hubble y pudieron capturar los rayos del sol, que se reflejaban verticalmente desde las superficies lunares. A partir de los datos de reflexión y los cálculos del modelo, los investigadores concluyeron que el brillo sorprendentemente alto de las superficies debe ser causado por un precipitado de material del anillo E.

La luna de Saturno Encelado es el cuerpo celeste con la mayor reflectividad en el sistema solar. La capa de hielo en su superficie arroja alrededor del 99 por ciento de los rayos solares entrantes de vuelta al espacio. En la región del Polo Sur de la Luna, los investigadores sospechan actividades volcánicas o similares a géiseres que arrojan partículas de hielo al sistema de anillos de Saturno. De esta manera, el anillo electrónico de Saturno se suministra con material fresco. Las partículas de hielo probablemente golpeen a las otras alrededor de una docena de lunas en el anillo E y aumenten su reflectividad, explican los investigadores.

Anne Verbiscer (Universidad de Virginia, Charlottesville) y otros: Science, Vol. 315, p. 815 ddp / science.de? Martin Schäfer

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