La luz láser se puede usar para manipular los niveles de energía molecular (mostrados aquí como superficies). Normalmente, la reacción que se muestra aquí conduciría al producto A, pero el control con láser da como resultado el producto B. Esquema: Albert Stolow
Lectura en voz alta Los investigadores de Canadá han controlado por primera vez una reacción química con un rayo láser, sin que las moléculas involucradas absorban la energía del rayo. Más bien, el chorro actúa como un catalizador químico ordinario, pero ópticamente. Los científicos creen que esto es la clave para un control de alta precisión de los procesos de reacción química. En su experimento, los investigadores dispararon flashes láser que duraron solo pequeñas fracciones de segundo en moléculas en descomposición de átomos de bromo y yodo. En este proceso, se formaron dos clases diferentes de átomos de bromo, que diferían en el tamaño de su momento angular mecánico cuántico. La proporción relativa de las dos clases fue controlada por el rayo láser.

Según el investigador Albert Stolow, los débiles destellos láser cambiaron el panorama energético de las moléculas y, por lo tanto, la probabilidad de las dos vías de descomposición diferentes. Como la energía de los fotones del rayo láser era demasiado débil para ionizar los átomos que constituyen las moléculas, no se absorbió energía.

Calentar la mezcla de gases ha sido el mayor problema para controlar las reacciones químicas utilizando rayos láser. ¿El nuevo método se basa en un concepto fundamentalmente diferente? El cambio mecánico cuántico de los niveles de energía de las moléculas en los campos eléctricos del rayo láser, podría utilizarse para el control preciso de las reacciones químicas. Stolow compara la función de su rayo láser con la de un catalizador químico común, excepto que en este caso la energía del proceso de reacción no está influenciada químicamente sino ópticamente.

Science, Vol. 314, p. 278 Stefan Maier anuncio

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