El búfalo Bubalus cebuensis recién descubierto era mucho más pequeño que sus parientes vivos, el tamarau y el búfalo de agua. Dibujo: Velizar Simeonovski / Field Museum, Chicago
Leer en voz alta Hasta hace unos 10.000 años vivía en la isla filipina de Cebú un Zwergwasserbüffel hasta ahora desconocido, que no era más grande que un San Bernardo. Esto es lo que descubrieron los paleontólogos estadounidenses y filipinos cuando examinaron un esqueleto parcial que había sido descubierto hace casi 50 años. El búfalo pequeño, que los científicos bautizaron después de su localidad Bubalus cebuensis, pertenecía en consecuencia al tipo de búfalo asiático y tenía por su pequeño tamaño dientes y pies inusualmente grandes. Con un peso estimado de 160 kilogramos y una altura de los hombros de menos de 80 centímetros, se lo comparó con sus parientes vivos que lo llevan a más de 900 kilogramos y más de 1.80 metros de altura, algo realmente pequeño. Del mini-búfalo, solo se conservan dos dientes, dos vértebras, dos huesos de las patas delanteras, un hueso del pie y dos huesos de la pezuña. Había descubierto a un ingeniero de minas en un túnel en la isla filipina de Cebú cuando estaba cavando en busca de minerales que contienen fosfato. Sin embargo, no fue hasta mucho después, después de que los huesos fueron entregados al Field Museum de Chicago, que quedó claro que eran los restos de una especie de búfalo hasta ahora desconocida. Hasta ahora, los investigadores no han podido determinar la edad exacta de los huesos, pero sospechan que el pequeño búfalo vivió en la isla durante casi 100, 000 años y se extinguió hace 10, 000 años.

Al igual que muchos otros animales que viven aislados en las islas, los investigadores también pensaron que B. cebuensis evolucionó de un ancestro mucho más grande. Sin embargo, sin enemigos en su hábitat, ya no era necesario un tamaño imponente, y debido al suministro limitado de alimentos en la pequeña isla, el enanismo probablemente tendría beneficios para los animales, explican los científicos. Un fenómeno similar se puede encontrar en un pariente vivo del búfalo enano, que también ocurre solo en una isla filipina de Tamarau. Tiene poco menos de un metro de altura de hombro y hasta 300 kilogramos de peso, aunque es más grande que B. cebuensis, pero aún significativamente más pequeño que el búfalo de agua.

El descubrimiento del mini-búfalo puede, según los investigadores, ayudar a comprender mejor la aparición de especies tan inusualmente pequeñas en hábitats aislados. Entre otras cosas, esto es importante para el debate sobre el potencial hombre enano Homo floresiensis, también llamado Hobbit, que fue descubierto en 2003 en la isla indonesia de Flores. Después de todo, demuestre al pequeño búfalo que las formas enanas en el aislamiento de una isla pueden formarse muy rápidamente, según los científicos.

Darin Croft (Universidad Case Western Reserve, Cleveland) y otros: Journal of Mammalogy, Vol. 87, p. 1037 ddp / science.de? Anuncio de Ilka Lehnen-Beyel

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