El polvo del cometa traído a la Tierra por la nave espacial Stardust puede estar contaminado. Foto: NASA
Lectura El polvo cometario traído a la tierra por la nave espacial Stardust el año pasado está contaminado con residuos del combustible del motor del cohete que la llevó al espacio. Los científicos españoles sospechan de esto y, por lo tanto, amortiguan el entusiasmo de los astrónomos por los hallazgos del mineral Osbornit en la muestra. Dado que este compuesto se forma solo a temperaturas muy altas, los investigadores asumieron que se habían formado cerca del sol y arrojado desde allí a las regiones externas del sistema solar. Sin embargo, el Osbornit también podría haberse originado a partir del nitrógeno contenido en el combustible y el titanio utilizado en la sonda, dijeron los investigadores. La nave espacial Space Stardust de la NASA se lanzó al espacio en 1999 para recolectar muestras de polvo en el espacio y al volar junto al cometa "Wild 2". Para hacer esto, estaba equipado con un colector de polvo especial, que utiliza un material altamente poroso para recolectar partículas diminutas. En enero de 2006, una cápsula sellada herméticamente devolvió el colector a la Tierra, donde las partículas de polvo recolectadas han sido examinadas desde entonces.

Hasta la fecha, los científicos han quedado particularmente sorprendidos por el descubrimiento del mineral osbornita, un compuesto del titanio metálico con nitrógeno. La osbornita se produce solo a temperaturas de más de 1.700 grados centígrados, ya que prevalecen en el sistema solar solo cerca del sol. Los científicos concluyeron que la juventud de nuestro sistema solar era muy turbulenta y, por lo tanto, tenía que haber un intercambio vivo de material entre los sistemas solares exterior e interior.

Sin embargo, los investigadores en torno a Jesús Martínez-Frías exigen precaución con respecto a esta interpretación de los resultados de la misión Stardust. Apuntan al combustible de cohete de hidrazina, que también puede formar osbornita con titanio. El Titán podría provenir del cometa o incluso de la propia nave espacial, cuyo tanque está hecho de metal ligero y de alta resistencia. Por lo tanto, los científicos recomiendan que el verdadero origen de la osbornita en las muestras de Stardust se determine en análisis posteriores. Esto podría ser posible por investigaciones de la estructura cristalina o por las variantes de los átomos de titanio contenidos en la muestra.

Jesús Martínez-Frías (Centro de Astrobiología, Madrid) et al .: Energy & Fuels, pre-publicación en línea, DOI: 10.1021 / ef070014r ddp / science.de? Anuncio de Ulrich Dewald

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