¿Tan solo unos pocos cuerpos celestes del sistema solar parecen estar tan muertos como la luna? Pero la primera impresión es engañosa: en 107 horas de observación desde noviembre de 2005, los investigadores dirigidos por Bill Cooke del Centro Marshall de Vuelos Espaciales en Huntsville, Alabama, descubrieron 20 impactos de meteoritos en la luna. Mientras los investigadores enfocaban sus dos telescopios de 36 centímetros en el lado nocturno del satélite de la Tierra, también vieron 60 satélites, un avión y una estrella fugaz. La inspección lunar tiene un trasfondo serio: a diferencia de la Tierra, donde la mayoría de los meteoritos se queman en la atmósfera, la Luna no está protegida de la caída de rocas cósmica. Las observaciones de Cooke y sus colegas, por lo tanto, sirven para estimar el riesgo de futuros astronautas o incluso robots. Después de todo, la tierra atrapa 33 toneladas de polvo espacial por día.

Hasta ahora, las estimaciones de la Luna sugieren que 260 meteoritos con una masa de un kilo y más por año golpean la Luna. Sin embargo, la base de datos anterior es tan escasa que son posibles desviaciones significativas de este número. Las velocidades de estos bultos cósmicos son ciertamente considerables: están entre 7, 200 y 250, 000 kilómetros por hora.

Entre los 20 meteoritos que Cooke y sus colegas identificaron con un destello de luz, la mitad provenía de lluvias de meteoritos conocidos como las Leonidas o las Perseidas. Los otros eran recados al azar. Mientras que una lluvia de meteoritos en la tierra promete un espectacular espectáculo en el cielo en particular, es una bomba en la luna con proyectiles de alta velocidad. Para capturar con precisión el riesgo, los investigadores de la NASA ahora calculan la energía cinética de los meteoritos a partir de las señales de luz en el impacto. Más tarde, los cráteres resultantes podrían ser encuestados para capturar más detalles.

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