Los movimientos bruscos de Mercurio indican que el núcleo del planeta es al menos parcialmente fluido. Imagen: Nicolle Ragger Fuller, Fundación Nacional de Ciencias
Leer en voz alta El planeta Mercurio tiene un núcleo líquido. Esto es lo que descubrieron los científicos estadounidenses cuando observaron el movimiento del cuerpo celeste alrededor del sol. Al igual que un huevo crudo, que se tambalea cuando gira rápidamente, el planeta también se pone irregular en su órbita alrededor del sol. Los movimientos del péndulo son demasiado fuertes para un cuerpo sólido, por lo que el núcleo debe moverse independientemente de la carcasa y el núcleo y debe ser al menos parcialmente líquido, dijeron los investigadores. Mercurio es el planeta más pequeño de nuestro sistema solar y probablemente consta de una capa de silicato y un núcleo de hierro. Debido a su baja masa, los científicos han asumido previamente que el planeta se enfrió muy rápidamente después de su formación y que el núcleo es sólido. Sin embargo, hace unos treinta años, ¿la nave espacial Mariner 10 descubrió un campo magnético débil dentro del planeta? Un resultado sorprendente, porque un campo magnético es una indicación de un núcleo fundido. Para proporcionar una prueba final, los astrónomos desarrollaron un método para determinar las propiedades del núcleo de Mercurio. Sin embargo, los científicos creyeron durante mucho tiempo que este experimento requería mediciones directamente en el planeta.

Un método especial para la evaluación de las ondas de radar permitió a los científicos alrededor de Jean-Luc Margot investigar el movimiento de Mercurio desde la Tierra. Los investigadores evaluaron las señales de radar que enviaban y recibían antenas de telescopios en California, Virginia Occidental y Puerto Rico. Según el tiempo que tardan las ondas de radar en regresar a la Tierra y las discrepancias entre las señales grabadas en cada estación receptora, los científicos pueden sacar conclusiones sobre la rugosidad de la superficie y el movimiento de rotación de Mercurio. De esta manera, Margot y su equipo pudieron calcular el movimiento tambaleante con una precisión extremadamente alta.

Con su experimento, Margot y su equipo proporcionan pistas sobre la formación del planeta. Sin embargo, las propiedades como el tamaño y la extensión del núcleo y la conexión con el enigmático campo magnético aún no están claras, dicen los científicos. Los astrónomos esperan obtener más información de la nave espacial Messenger de la Agencia Espacial Estadounidense de la NASA, que se espera que sobrevuele Merkur en 2008 y la circule a partir de 2011.

Jean-Luc Margot (Universidad de Cornell, Ithaca) y otros: Science, Vol. 316, p. 710 ddp / science.de? Anuncio de Claudia Hilbert

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