Encelado envía corrientes de vapor y gas hasta 500 kilómetros al espacio, que según la nueva teoría podrían tener su origen en depósitos de clatrato. Imagen: NASA / JPL / Space Science Institute
Lectura en voz alta Los científicos han presentado una nueva explicación para las espectaculares corrientes de gas y polvo de casi 500 kilómetros de altura en el polo sur de la luna Encelado de Saturno. Según esto, el material se origina en depósitos especiales debajo de la superficie de hielo del cuerpo celeste y reacciona violentamente con la atmósfera lunar. Estos son los llamados clatratos? compuestos químicos, en este caso de agua, que forman cavidades a alta presión, en las que se almacenan otras sustancias. Los científicos han estado desconcertados sobre la formación de corrientes de gas desde que la nave espacial Cassini capturó por primera vez imágenes del fenómeno en 2005. Estas corrientes alimentan el anillo electrónico de Saturno con pequeñas partículas de hielo. Además del hielo, consisten en vapor de agua y diez por ciento de los gases dióxido de carbono, nitrógeno y metano. Los dos últimos gases son apenas solubles en agua, por lo que la teoría anterior no se pudo mantener, dijeron los investigadores: dijo que las corrientes surgen cuando brotan depósitos de agua debajo de la superficie de los géiseres fríos de la luna.

Sin embargo, los gases nitrógeno y metano pueden quedar atrapados en agua muy fría cuando se forman clatratos a alta presión. Susan Kieffer y sus colegas sospechan depósitos de clatratos bajo la superficie de hielo de la pequeña luna. Cuando esta superficie se abre por la actividad tectónica, los clatratos entran en contacto con la delgada atmósfera de Encelado, la presión cae repentinamente a casi cero. Como resultado, los compuestos se descomponen explosivamente y, por lo tanto, forman las altas nubes de vapor. Las grietas muy pequeñas, por otro lado, pronto serán selladas nuevamente por la formación de hielo.

Encelado es uno de los pocos cuerpos celestes geológicamente activos en el sistema solar. En julio de 2005, Cassini descubrió cuatro tiras en el Polo Sur, que fueron creadas por la actividad tectónica. A lo largo de estas franjas de 130 kilómetros de largo se distribuyen al menos 17 aberturas que liberan las corrientes de gas, escriben los investigadores alrededor de Kieffer. La cantidad de partículas de hielo expulsadas, el vapor de agua y los gases se comparan con la producción de agua del Old Faithful Geyser en el Parque Nacional American Yellowstone.

Susan Kieffer (Universidad de Illinois en Urbana) et al .: Science, Vol. 314, p. 1764 ddp / science.de? Anuncio de Sabine Keuter

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