Lea en voz alta Las misiones lunares futuras deben planificarse cuidadosamente para que no terminen prematuramente: el campo gravitacional del satélite de la Tierra está extremadamente abollado. Por lo tanto, los satélites en órbitas bajas pueden estrellarse más rápido de lo que aman sus constructores. Eso es lo que la Agencia Espacial Americana de la NASA escuchó en su propio cuerpo en 1972: después de solo 35 días en órbita lunar, la sonda PFS-2, expuesta por el equipo del Apolo 16, se estrelló contra el polvo lunar. Se suponía que el satélite mediría partículas eléctricas y la fuerza de los campos magnéticos durante años en una órbita elíptica baja con una altura de entre 89 y 122 kilómetros.

Pero la órbita de la sonda cambió a una velocidad impresionante: después de dos semanas y media, la distancia de seguridad entre PFS-2 y la superficie lunar era de solo diez kilómetros en el siguiente punto de la trayectoria de la luna. Poco tiempo después, aunque esta distancia aumentó nuevamente a 45 kilómetros, pero el alivio fue de corta duración: la luna atrajo al pequeño satélite inexorablemente más cerca, por lo que finalmente se estrelló después de solo 425 rondas. La sonda hermana PFS-1 sobrevivió al menos un año y medio antes de encontrarse con el mismo destino.

"Si la luna fuera una esfera perfecta, las órbitas tendrían la forma de un círculo perfecto o una elipse", dice Alex Konopliv, del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA. "Dado que la luna no tiene atmósfera que ralentice los satélites, puedes acercarte mucho a la superficie: Lunar Prospector dio vueltas durante seis meses a una altura de 30 kilómetros sobre la superficie lunar".

Sin embargo, la masa dentro de la Luna se distribuye de manera tan irregular como en cualquier otro cuerpo del sistema solar. Entre los grandes cráteres de meteoritos en el frente lunar, como el Mare Imbrium o el Mare Serenitatus, hay acumulaciones de rocas pesadas justo debajo de la superficie. Estos misteriosos "mascons" cambian el campo gravitacional: por ejemplo, en el centro del Mare Imbrium, la atracción del imán es medio por ciento más alta que en su borde, donde una plomada se desviaría un tercio de la vertical. visualización

Estas protuberancias en el campo de gravedad también afectan la órbita de los satélites. Konopliv, que analizó las órbitas de varios satélites después de los fallidos PFS-1 y PFS-2, concluye que todavía hay varias órbitas en las que los satélites pueden orbitar indefinidamente alrededor de la luna. Estas órbitas estables están inclinadas a 27, 50, 76 u 86 grados del plano ecuatorial de la luna. Para mantener una nave espacial en diferentes carriles, se necesita suficiente combustible para corregir las distracciones una y otra vez.

Con el Lunar Prospector, el stock duró unos 18 meses. Cuando el tanque estaba casi vacío, la NASA lo estrelló intencionalmente cerca del Polo Sur para buscar rastros de agua en la nube de polvo.

Ute Kehse

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