La imagen de Cassini del vórtice de la nube surgió a una distancia de aproximadamente 90, 000 kilómetros. Imagen: NASA / JPL / Universidad de Arizona
Lea en voz alta Los astrónomos han descubierto y fotografiado un vórtice gigante de nubes con la sonda espacial Cassini sobre la luna Titán de Saturno. Con un diámetro de unos 2.400 kilómetros, el vórtice de metano, etano y otros compuestos orgánicos cubre una gran parte de la región del polo norte de esta segunda luna más grande del sistema solar. El vórtice probablemente ya haya estado por algunos años y se disolverá en una década o dos, sospechan los investigadores. Según sus modelos, la formación de tales nubes gigantes en Titán obedece a un ciclo que se repite aproximadamente cada treinta años. Las primeras imágenes del vórtice de la nube hicieron que la nave espacial Cassini en un sobrevuelo ya a fines de diciembre. En otro sobrevuelo dos semanas después, los investigadores pudieron observar la vértebra nuevamente. "Esperábamos una nube, pero nos sorprendió su tamaño y estructura", comenta Christophe Sotin, de la Universidad de Nantes, uno de los científicos involucrados. La observación encaja bien con el descubrimiento que un equipo internacional de investigadores anunció hace solo unas semanas: hay lagos de metano líquido en la región del Polo Norte de la Luna, así como imágenes de radar tomadas por Cassini. Ambos juntos ahora confirman la suposición de que hay un ciclo de precipitación similar en Titán como en la Tierra. El metano de los lagos se evapora, forma nubes y luego vuelve a caer como lluvia.

Incluso podría haber un ciclo regular: según los modelos de los investigadores, la formación de nubes tarda unos 25 años, seguida de un período casi libre de nubes de cinco años, hasta que la nube se forma nuevamente. Durante este ciclo, se espera que las nubes cambien de la región del Polo Norte de la Luna al Polo Sur, estiman los investigadores.

La sonda espacial Cassini volará sobre Titán una docena de veces en los próximos meses. Los científicos quieren aprovechar esta oportunidad para observar el desarrollo del vórtice de la nube más cerca. Cassini ha estado en el espacio desde octubre de 1997 y llegó a Saturno en julio de 2004. Desde entonces, la sonda ha orbitado el planeta, llegando en algunos casos muy cerca de 7 de sus 47 lunas conocidas.

Comunicación del Laboratorio de Propulsión a Chorro, Pasadena ddp / science.de? Anuncio de Ulrich Dewald

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