Más profundo y más profundo: el orbitador Dawn ahora rodea a Vesta en una órbita elíptica con una distancia promedio de 210 kilómetros. La resolución a la derecha es de 23 metros. © NASA / JPL-Caltech / UCLA / MPS / DLR / IDA
Lectura Alrededor del cinco por ciento de todos los meteoritos que caen a la Tierra son fragmentos del asteroide Vesta. Probablemente los escombros se originaron durante un impacto, que produjo un enorme cráter en el hemisferio sur del asteroide de 500 kilómetros, sospechaba el científico jefe de la misión Dawn, Chris Russell, de la Universidad de California en Los Ángeles. Los meteoritos podrían ser muestras de una montaña colosal en el polo sur de Vesta, que es dos veces y media más alta que el Monte Everest. Los llamados meteoritos HED han sido asignados durante mucho tiempo a Vesta porque su color y su composición química son muy similares a los del tercer asteroide más grande del cinturón principal. La abreviatura HED significa tres tipos diferentes de meteoritos, Howardita, Eucrita y Diogenita. Los tres son similares a las rocas ígneas en la Tierra. Los eucritas probablemente se formaron por el vulcanismo en la superficie y tienen una composición similar a la roca basáltica. Las diogenitas, por otro lado, se cristalizan lentamente debajo de la superficie, mientras que las howarditas son una mezcla de ambas.

Probablemente los meteoritos llegaron a la Tierra por desvíos. Vesta no está particularmente bien ubicado para enviar escombros directamente a la Tierra. Presumiblemente, algunos fragmentos más grandes del Polo Sur impactan cerca de las zonas inestables del cinturón principal, según una teoría de Michael Drake de la Universidad de Arizona en 2001. Pequeños enfrentamientos podrían romper repetidamente meteoritos y camino al sistema solar interior. el transporte.

Chris Russell quiere probar esta teoría ahora. La nave espacial Dawn, que se ha hundido en órbita a solo 200 kilómetros sobre la superficie de Vesta desde mediados de diciembre, actualmente está tomando fotos de alta resolución. Los investigadores del planeta pueden usar las imágenes para determinar la edad del cráter? Rheasilvia? en el Polo Sur, porque las superficies más viejas tienen más cráteres que las más jóvenes. Hasta ahora, la piscina en el Polo Sur parece sorprendentemente suave y, por lo tanto, joven. que, sin embargo, puede estar relacionado con deslizamientos de tierra frecuentes en los flancos empinados de la montaña de 20 kilómetros de altura en el centro. "Con la datación radiactiva, podemos determinar cuándo se liberaron los meteoritos HED de Vesta", dice Chris Russell. "Si la edad de la montaña y la edad de los meteoritos coinciden, eso sería una evidencia convincente de una conexión".

Una comparación más cercana de la mineralogía de los meteoritos con la de la montaña podría proporcionar evidencia adicional de esto. Los primeros resultados de la misión Dawn ya han demostrado que Vesta es increíblemente colorido. Las imágenes espectrales revelan que inusualmente muchos minerales diferentes están presentes en la superficie del asteroide. En la órbita profunda actual, los instrumentos de la sonda pueden realizar mediciones aún más precisas. visualización

Mensaje de la NASA © science.de - Ute Kehse

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