El fósil recién descubierto en Canadá (Orthrozanclus reburrus). Imagen: Ciencia
El animal tenía menos de un centímetro de tamaño y se parecía a un pez plateado con un caparazón duro, caspa en la espalda y espinas en forma de media luna en ambos lados. La extraña criatura cuyos restos fosilizados descubrieron a Simon Conway Morris y Jean-Bernard Caron en los famosos Burgess Pines en Canadá podría ayudar a dilucidar el origen de los caracoles y las lombrices de tierra. Los dos investigadores le dieron al pequeño el nombre Orthrozanclus reburrus (sobre "antepasado de la hoz peluda"). El animal vivió hace unos 500 millones de años en el Cámbrico de la Edad de la Tierra en el fondo de los Urozeanos. El Cámbrico se considera el período más importante en el desarrollo de los animales, ya que en ese momento prácticamente todas las cepas de animales aparecieron de repente en la escena. La famosa explosión cámbrica de la vida. Al comienzo del período, grandes cantidades de conchas rotas, escamas y pequeños fósiles de conchas se depositaron en el fondo del océano por primera vez en la historia de la Tierra. Sin embargo, a los paleontólogos todavía les resulta difícil asignar estos desechos a diferentes especies animales, por lo que muchas ramificaciones en el árbol genealógico de la vida siguen siendo desconcertantes.

Algunos de los primeros animales totalmente preservados son de esquistos de Burgess en Canadá. Algunas de estas criaturas alienígenas ya pueden ser asignadas a tribus modernas como los artrópodos o los cordados, la afiliación de otros especímenes es desconcertante. El nuevo fósil ahora podría cerrar una brecha. Conway Morris y Caron argumentan que Orthrozanclus está relacionado con dos criaturas particularmente enigmáticas que ya han sido asignadas a una amplia variedad de especies animales. Primero, los dos investigadores ven similitudes con Wiwaxia, una criatura que se parecía a un cono de pino y también tenía largas espinas en forma de hoz. El otro presunto pariente de Orthrozanclus se llamaba Halkieria: ambos animales tenían un caparazón continuo en la parte frontal del cuerpo.

Conway Morris y Caron ahora sospechan que las tres especies comparten un ancestro común. En su opinión, la caspa pertenecía a un grupo de animales, del cual antes habían surgido los moluscos, por lo que habían surgido caracoles, mejillones y cefalópodos. Otra posibilidad para los investigadores es que Wiwaxia, Orthrozanclus y Halkieria formaron su propia rama en el árbol genealógico de la vida, que se encuentra entre los moluscos y los anélidos. "Hoy en día, estas tribus animales son muy diferentes", escriben los dos investigadores, "pero en el Cámbrico todavía había una brecha mucho menor entre ellas".

Simon Conway Morris (Universidad de Cambridge) y Jean-Bernard Caron (Museo Real de Ontario, Toronto): Science, Vol. 315, p. 1255 Ute Kehse y advertisement

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