Representación artística de NGC 3783. Crédito: ESO / M. Kornmesserhaus
Lea en voz alta Dimensiones misteriosas, voraces e inimaginables: los agujeros negros son superestrellas de la astronomía. Un equipo internacional de investigadores ahora informa sobre una nueva característica misteriosa de los monstruos gravitacionales particularmente grandes: aparentemente no solo absorben materia, sino que también emiten corrientes de polvo. Esto plantea un desafío a las teorías actuales de cómo los agujeros negros extremadamente masivos se desarrollan e interactúan con su entorno. La investigación de los últimos 20 años ha demostrado que en los centros de casi todas las galaxias hay enormes agujeros negros. Algunos de ellos crecen incorporando materia de su entorno. Esto crea los objetos más enérgicos del universo: núcleos galácticos activos (Active Galactic Nuclei, short AGN). Las regiones centrales de estos objetos están rodeadas por un anillo de polvo cósmico. Similar al agua, que forma un vórtice alrededor del desagüe de un lavabo, el AGN atrae esta materia a su entorno. El estudio actual muestra que estos núcleos de galaxias causan efectos aún más complejos.

Las observaciones se basan en datos del Very Large Telescope (VLT) del Observatorio Europeo Austral ESO en el Paranal en Chile. Ha entregado las imágenes más detalladas del polvo alrededor de un enorme agujero negro en el centro de una galaxia activa jamás creada. Es la galaxia NGC 3783, que se encuentra en la constelación Centaurus. En las imágenes, los astrónomos alrededor de Sebastian Hönig de la Universidad de California en Santa Bárbara encontraron como se esperaba polvo luminoso en un toro anular alrededor del agujero negro, pero sorprendentemente también por encima y por debajo de esta estructura.

La cuestión del toro era de 700 a 1, 000 grados Celsius, el polvo encima y debajo de este anillo tenía temperatura ambiente, mostraron las imágenes infrarrojas. Según los investigadores, crea un viento frío que fluye hacia afuera desde los polos del agujero negro. "Pudimos combinar las observaciones detalladas del polvo frío en el rango infrarrojo medio con observaciones igualmente detalladas del polvo muy caliente alrededor de un núcleo de galaxia activo", concluye Hönig.

Viento polvoriento debido al intenso indicador de radiación

Los científicos dicen que este viento tiene un papel importante que desempeñar en la compleja relación entre el agujero negro y sus alrededores. Aunque el agujero negro satisface su gran hambre con el material circundante, al mismo tiempo, la intensa radiación causada por él también parece eliminar el material. No está claro cómo estos dos mecanismos interactúan y crecen agujeros negros extremadamente masivos y evolucionan dentro de las galaxias.

Las nuevas observaciones ahora pueden conducir a una comprensión completamente nueva de los núcleos galácticos activos: son evidencia directa de que el polvo está siendo expulsado por la radiación intensa. Según los investigadores, los modelos que describan la distribución y el crecimiento del polvo de tales agujeros negros y su evolución necesitarían tener en cuenta este aspecto recién descubierto. "Estoy deseando que llegue el instrumento MATISSE, que nos permitirá conectar los cuatro telescopios VLT principales al mismo tiempo, mientras observo en el infrarrojo cercano y medio lo que nos proporcionará datos mucho más detallados", dice Hönig.

Sebastian Hönig (Universidad de California en Santa Bárbara) y otros: The Astrophysical Journal, 771: 87 (15pp), julio de 2013 © science.de - Martin Vieweg

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