La imagen satelital de la NASA, que mueve sus órbitas elípticas por encima de la Tierra, fue la primera en fotografiar toda la magnetosfera de la Tierra. Debido a sus enormes dimensiones, la magnetosfera puede extenderse más allá de la órbita lunar en el lado opuesto al sol, esta tarea se consideró muy difícil. Las espectaculares imágenes de IMAGEN muestran, entre otras cosas, una estructura en forma de cola en la que el gas caliente, cargado eléctricamente, fluye de la tierra al sol. Esto confirma una suposición hecha hace 30 años. El artículo ha sido publicado en la revista Science.

El área penetrada por el campo magnético de la tierra se llama magnetosfera. El campo magnético de la tierra no solo determina el movimiento de partículas cargadas eléctricamente cerca de la tierra, sino que también protege la tierra de los protones y electrones energéticos del viento solar. La fuerte actividad solar puede cargar eléctricamente la magnetosfera y generar tormentas geomagnéticas que interrumpen nuestros sistemas de energía y comunicación.

IMAGE (Imager for Magnetopause to Aurora Global Exploration) se lanzó el 25 de marzo del año pasado con la misión de explorar la influencia del Sol en la magnetosfera, su dinámica y las corrientes de plasma ocultas en su interior. Lo ha hecho muy bien: las imágenes satelitales muestran no solo cómo la energía del plasma del sol penetra en la magnetosfera y genera tormentas geomagnéticas, sino también una corriente de plasma en forma de cola que se predijo hace 30 años, pero que hasta ahora no se pudo confirmar.

Este fenómeno ocurre cuando los vientos solares golpean la magnetosfera y la deforman. En el lado orientado al sol, la magnetosfera se comprime y estira en el lado nocturno. El plasma, que se encuentra en el área límite de la magnetosfera, es transportado inicialmente por los vientos solares, pero luego fluye de regreso al sol.

Para el entusiasmo de los científicos, IMAGE proporcionó más información sobre la magnetosfera. Durante las tormentas geomagnéticas, hay algunas actividades nocturnas sorprendentes. Parece que la magnetosfera estirada por los vientos solares retrocede y el plasma se dispara muy violentamente hacia la tierra. El plasma se calienta a unos cientos de millones de grados centígrados y gira alrededor de la tierra. Para sorpresa de los científicos, la densidad del plasma en el lado de la Tierra es a veces mayor (Sciene, vol. 291, pp. 619-624, 2001)

Katja Bammel

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