La atmósfera de monóxido de carbono de Plutón se extiende lejos en el espacio. En la esquina inferior derecha se encuentra la Gran Luna Caronte, en la parte superior el sol (no es cierto a escala). Ilustración: PAS Cruickshank.
Lectura en voz alta Después de casi dos décadas de búsqueda global, los astrónomos británicos han detectado el monóxido de carbono en la atmósfera de Plutón. Esto se logra con mediciones espectrales en el telescopio James Clerk Maxwell en Mauna Kea, Hawai. El radiotelescopio de 15 metros para el rango submilimétrico ha sido operado conjuntamente por el Reino Unido, Canadá y los Países Bajos durante casi 25 años. Un equipo dirigido por Jane Greaves, de la Universidad Escocesa de St Andrews, informó sobre el descubrimiento de monóxido de carbono en la Reunión Nacional de Astronomía 2011 de la Royal Astronomical Society 2011 en el Centro de Convenciones Venue Cymru en Llandudno, Gales. Plutón, descubierto por Clyde Tombaugh el 18 de febrero de 1930, ha sido considerado el planeta más pequeño del sistema solar. En 2006, fue degradado a planeta enano, porque no es un mundo separado, sino que pertenece a otros cientos de kilómetros de grandes cuerpos de hielo al cinturón de Kuiper. Esto consiste en una gran colección de núcleos cometarios más allá de la órbita del planeta Neptuno.

Que Plutón tiene una atmósfera delgada, se sospecha desde hace mucho tiempo. Se detectó por primera vez en 1988, cuando el planeta enano pasó frente a una estrella distante y su brillo disminuyó gradualmente. Hasta ahora, se sabía que la envoltura de gas de Plutón tiene al menos 100 kilómetros de altura. Sin embargo, las mediciones de monóxido de carbono ahora muestran que la atmósfera alcanza los 3.000 kilómetros, aproximadamente un cuarto de la distancia a la Gran Luna Caronte de Plutón. El monóxido de carbono es extremadamente frío, alrededor de menos 220 grados centígrados.

Una gran sorpresa fue que la concentración de gas fue más del doble del límite establecido por los astrónomos en 2000 para el telescopio de 30 metros IRAM (Institut de radioastronomie millimétrique) en el Pico Veleta en España. En ese momento, no se midió el monóxido de carbono; Por lo tanto, los investigadores solo pudieron especificar un límite inferior. Aparentemente, la concentración de monóxido de carbono ha aumentado considerablemente. "Este aumento dentro de una década es sorprendente", dice Jane Greaves. "Sospechamos que la atmósfera se ha expandido o que se ha liberado monóxido de carbono adicional".

La concentración de metano también cambia con el tiempo. Es el único otro gas previamente probado en la envoltura de aire de Plutón que probablemente sea predominantemente nitrógeno. Las variaciones son consecuencia de la radiación solar fluctuante debido a la órbita altamente elíptica de Plutón. En 1989 estaba más cerca del sol y tenía más calor. Dado el período orbital total de Plutón, que es de 248 años, el período desde entonces ha sido bastante corto. visualización

Como la gravedad de Plutón es baja, sus gases escapan fácilmente al espacio a gran altura. La atmósfera de Plutón es, por lo tanto, la más frágil del sistema solar. "El nivel en el que podemos detectar el monóxido de carbono encaja bien con nuestros modelos que describen cómo el viento solar hace volar la atmósfera superior de Plutón", dice Christiane Helling, una colega de Jane Greaves en la Universidad de St Andrews.

A diferencia de los gases de efecto invernadero, dióxido de carbono y metano, el monóxido de carbono actúa como un tipo de refrigerante. Entonces, es un antagonista del metano en la envoltura de aire de Plutón. El equilibrio de los dos gases es crucial para las estaciones en el planeta enano. En el invierno de Plutón, toda la atmósfera podría congelarse y caer como nieve en la superficie helada.

Las observaciones futuras deberían descubrir más sobre esta dinámica. "Seguir un ejemplo de cambio climático extraterrestre es intrigante", dice Jane Greaves. Espera con ansias las instantáneas de primer plano que hará New Horizons. Lanzada el 19 de enero de 2006, la nave espacial sobrevolará Plutón en julio de 2015, a una distancia de menos de 10, 000 kilómetros.

Greaves JS, Helling Ch., Friberg PA: ¿Descubrimiento de monóxidos de carbono en la atmósfera superior de Plutón?, Avisos mensuales de la Royal Astronomical Society (en prensa) === Rüdiger Vaas

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