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En julio de 2015, la nave espacial New Horizons de la NASA voló más allá del planeta enano Plutón y grabó, entre otras cosas, esta imagen del cuerpo celeste: muestra el plano "Sputnik Planum" de 1, 200 km de ancho y sin cráteres. Desde entonces, los investigadores han estado reflexionando sobre la formación de la superficie helada, ya que su estructura es bastante inusual. Se compone de unas placas grandes de unos 20 a 30 km, que se hinchan en el medio hacia arriba.

Revoluciones en hielo de nitrógeno

Cómo surgieron estas estructuras, ahora dos equipos de investigación han explorado de forma independiente: uno para Jay Melosh de la Universidad de Purdue y otro para William McKinnon de la Universidad de Washington. Su conclusión consistente: los datos de New Horizons sugieren que el hielo en Sputnik Planum consiste en agua, metano y monóxido de carbono, principalmente nitrógeno congelado. Tanto el agua como el nitrógeno en el hielo se presentan como sólidos, pero el hielo de nitrógeno es estructuralmente más débil, puede deformarse más fácilmente que el agua congelada mucho más resistente. Por lo tanto, ambas partes tienen una fluidez diferente.

Ahora los investigadores concluyen que los témpanos se formaron por revoluciones en el hielo de nitrógeno, que "fluye" a pesar de las temperaturas heladas de menos 236 grados a Plutón. Los investigadores calcularon que la energía necesaria para los movimientos del flujo proporciona una diferencia de temperatura entre la superficie y el interior del planeta. Los elementos radiactivos que Plutón tragó cuando se formó, sospechan que son la fuente del calor desde el interior.

Como gachas

¿Cómo surge exactamente la solla? Según Jay Melosh, los procesos físicos se comparan mejor con una avena hirviendo. "La papilla ya calentada se eleva en la olla y la papilla aún fría se presiona hacia abajo. Esto sucede en toda la maceta en varias áreas y crea una superficie con grumos como en Plutón ", explica Melosh y continúa:" Sin embargo, este proceso no sucede tan rápido, pero la revolución ocurre con una velocidad de quizás dos centímetros por año. "Anuncio

Ambos equipos de científicos también trabajaron en calcular la edad de la superficie del hielo. Más sobre esto en "Plutón: flujo de circulación en el hielo".

Fotos: NASA / Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad Johns Hopkins / Southwest Research Institute

© science.de - Karin Schlott
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