Io con la región de Loki Patera (centro derecha en la imagen). (Crédito: NASA / JPL / USGS)
Lea en voz alta Brasas abrasadoras y fuentes de lava: La luna de Júpiter Io es el cuerpo celeste volcánico más activo de nuestro sistema solar. Ahora los astrónomos han encontrado evidencia de un patrón de actividad interesante en la luna del infierno: Obviamente, el lago de lava del gigantesco volcán Loki Patera en Io pasa periódicamente a través de dos olas, que se extienden alrededor de una especie de isla en el medio.

Io es la más interna de las cuatro grandes lunas de Júpiter y tiene un diámetro de 3643 kilómetros un poco más grande que nuestra luna. Los compuestos de azufre le dan a Io una cara amarillenta con manchas naranja-rojizas; esto le ha valido al extraño cuerpo celestial el sobrenombre de Pizza Moon. Esta "pizza" es molesta: ya desde 1979, se sabe desde grabaciones de la nave espacial Voyager 1 que Io es volcánicamente activo. La luna debe su calor a sus vecinos: en su órbita elipsoidal, tanto la atracción gravitacional de Júpiter como la atracción de la luna vecina atrae a Europa hacia Io. Como resultado, la luna se amasa constantemente y se calienta enormemente. El resultado es una roca brillante que se escapa a través de los volcanes.

El volcán gigante Loki Patera en foco

El más activo es el volcán Loki Patera que lleva el nombre del dios nórdico Loki. Observaciones anteriores han demostrado: El cráter tiene un diámetro de 200 kilómetros y alberga un lago de lava con una especie de isla de material más frío en el medio. Las fotografías de la misión Galileo de la NASA mostraron que la intensidad de la radiación de Loki Patera aumenta periódicamente cada 400 a 600 días. La razón de esto ya se suponía que la lava se extiende y renueva la superficie del lago. Los detalles de los procesos en el caso Loki Patera hasta ahora no eran detectables debido a la poca visibilidad del área.

Pero los investigadores alrededor de Katherine de Kleer de la Universidad de California en Berkeley ahora tienen una visión clara con el Observatorio del Gran Telescopio Binocular en Arizona. Fue posible gracias a una constelación especial el 8 de marzo de 2015: desde la perspectiva de la tierra, la luna de Júpiter Europa pasó por Io. Como resultado, esta luna helada con sus propiedades ópticas especiales también cubrió gradualmente la región de Loki Patera. Como resultado, los investigadores pudieron detectar con precisión las diferencias de temperatura en la superficie de la lava y crear un mapa de temperatura. Documentó un gradiente de temperatura característico de la superficie del lago de este a oeste: desde aproximadamente 330 Kelvin en el extremo sureste hasta 270 Kelvin en el extremo occidental.

Dos olas están surgiendo

Las simulaciones de los investigadores mostraron que el patrón de temperatura observado puede explicarse por dos ondas de lava, cuyo origen se encuentra en el oeste del lago resplandeciente. Uno se eleva al sur de la isla en el centro, el otro al norte, y viajan aproximadamente un kilómetro por día. Según los modelos, el sur comienza un poco más tarde que el norte, pero se extiende más rápido. En el Este, finalmente se encuentran. Después de pasar a través de las olas, la superficie se enfría. Cuando llegan al este por última vez, la temperatura sigue siendo mayor aquí, explican los investigadores. visualización

"Ahora parece claro que no solo una, sino dos olas están renovando a Loki Patera". Esto es mucho más complejo de lo que pensábamos antes ", dice la coautora Ashley Davies del Laboratorio de Propulsión a Chorro en Pasadena, que ha estado explorando los volcanes de Io durante muchos años. Su colega, de Pater, también está contento: "Este es un paso adelante en la comprensión de la actividad volcánica en Io y, en particular, la actividad volcánica en Loki Patera".

Trabajo original de los investigadores:

  • Naturaleza, DOI: 10.1038 / nature22339
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