La Vía Láctea probablemente no ha surgido de pequeñas galaxias que se han unido hace miles de millones de años a nuestra galaxia natal. Con esto concluye un equipo de investigación internacional dirigido por Amina Helmi de la Universidad de Groningen, a partir del estudio de más de 2, 000 estrellas de cuatro galaxias enanas diferentes que acompañan a la Vía Láctea hoy. La composición de estas estrellas difiere demasiado del perfil químico de la Vía Láctea, ya que ambas podrían volver a un origen común. Para su análisis, los científicos utilizaron un instrumento llamado FLAMES, parte del Very Large Telescope operado por ESO en América del Sur. Con este instrumento, los investigadores determinaron los espectros de luz de las estrellas en las galaxias enanas y sacaron conclusiones sobre su composición química. Tales galaxias enanas no tienen brazos espirales como la Vía Láctea, pero son aproximadamente esféricas. Hasta ahora, los astrónomos sospechaban que los sistemas estelares relativamente pequeños y débilmente brillantes eran los componentes básicos de las galaxias, como la Vía Láctea.

Sin embargo, el análisis de los investigadores alrededor de Helmi ahora mostró un contenido de hierro consistentemente alto en las estrellas estudiadas de las galaxias enanas Fornax, Sculptor, Sextans y Carina. Dado que las estrellas con un contenido muy bajo de hierro también se observan en la Vía Láctea, tales galaxias enanas no pueden haber sido elementos básicos de la Vía Láctea, concluyen los científicos. Solo análisis químicos más precisos ahora podrían mostrar lo que sucedió en aquel entonces en las primeras épocas de nuestro universo, explica Helmi.

Dado que las galaxias enanas como los sistemas de estrellas esféricas investigados son muy débiles, solo se han descubierto en las últimas décadas. Acompañan a la Vía Láctea a distancias de 280, 000 a 450, 000 años luz y a veces solo tienen la extensión de unos pocos miles de años luz.

Comunicación del Observatorio Europeo Austral (ESO) ddp / science.de? Anuncio de Ulrich Dewald

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