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Por primera vez, el radiotelescopio ALMA (Atacama Large Millimeter / submillimeter array) en Chile pudo registrar completamente los escombros y el anillo de gas alrededor de la joven estrella Fomalhaut. El cuerpo celeste está a unos 25 años luz de la Tierra. Como sospechan los astrónomos, el anillo consiste en restos helados de cometas colisionados. "Finalmente, podemos ver la forma claramente definida del disco, que posiblemente podría decirnos mucho sobre el sistema planetario detrás de él, lo que ha creado este aspecto", explica Meredith MacGregor, del Centro Harvard-Smithsoniano de Astrofísica en Cambridge, EE. UU.

Los desechos y el gas en el anillo absorben la luz de la estrella central del sistema planetario. Por lo tanto, aparece en la grabación del radiotelescopio como un aro brillante. A partir de los datos de ALMA, los investigadores también encontraron grandes cantidades de monóxido de carbono en el anillo. "Estos datos nos permiten concluir que la abundancia relativa de monóxido de carbono más dióxido de carbono alrededor de Fomalhaut es aproximadamente lo que uno encuentra en los cometas de nuestro propio sistema solar", dice Luca Matrà de la Universidad de Cambridge. "Esta afinidad química puede indicar una similitud en el origen de los cometas, entre los márgenes de este sistema planetario y el nuestro". Como también asumen Matrà y sus colegas, el sistema planetario distante de 25 años luz está en una fase de aproximadamente cuatro mil millones Hace años, la Tierra y sus vecinos han sido bombardeados por asteroides y cometas.

Foto: ALMA (ESO / NAOJ / NRAO), M. MacGregor; NASA / ESA Hubble, P. Kalas; Saxton (NRAO / AUI / NSF)

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