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Parecen monjes penitentes con capuchas blancas: estelas heladas de hasta seis metros de altura, que cubren todas las áreas montañosas en las altas montañas de los trópicos y subtropicales. Para los escaladores, estos campos de agujas de hielo son insuperables. Pero, ¿cómo se desarrollan realmente los picos de forma uniforme? Hace casi 15 años, la física Meredith Betterton de la Universidad de Colorado explicó las formaciones de esta manera: incluso una superficie de nieve plana tiene elevaciones y depresiones. Cuando los rayos del sol caen sobre la nieve, se reflejan pero encuentran más resistencia en los valles, es decir, nieve: hay un mayor calor en los valles, que luego se derrite más rápido y se hunde aún más.

Philippe Claudin, de la ESPCI, la Universidad Técnica de París, no estaba satisfecho con esta declaración. Él y sus colegas han desarrollado un nuevo modelo para el llamado arroz penitencial, que explica las formas siempre características y la distribución espacial mejor que la teoría anterior. Su conclusión: una interacción compleja de procesos físicos es el arquitecto natural y maestro de obras de estas formaciones. Cuando el sol brilla en la superficie de la nieve, el calor es absorbido por la nieve. Dentro de la masa de nieve, la temperatura aumenta más que afuera. Porque se levanta al mismo tiempo neblina. Esto enfría la superficie. Si se forma humedad densa sobre el hielo, puede escapar menos vapor del interior.

Pero, ¿por qué la nieve cae más rápido en los valles? En estos puntos se absorbe más calor, también hay una mayor diferencia de temperatura entre el interior y el exterior. Y hay más neblina sobre el hielo. La nieve se derrite más rápido en los huecos y se rompe. Esencialmente, según Claudin, el origen del viaje penitencial depende de la cantidad de vapor de agua que se ha formado sobre la superficie de la nieve, y de que las concentraciones cercanas entre sí difieren.

Foto: anuncio de imago / imagebroker

© science.de - Ruth Roebuck / Karin Schlott
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