Directamente sobre el polo norte de Saturno circula el hexágono gigante, que muestra una serie de imágenes infrarrojas de la nave espacial Cassini. Foto: NASA / JPL / Universidad de Arizona
La nave espacial Cassini ha fotografiado una enorme estructura hexagonal en la capa de nubes sobre el polo norte de Saturno, cuyo diámetro es aproximadamente el doble que el de la Tierra. La formación, que se ha visto en partes de las Voyager 1 y 2, parece haber cambiado poco en los últimos veinte años y probablemente consista en lagunas en la densa capa de nubes que se adentran en la atmósfera del planeta gaseoso. Los astrónomos particularmente notables encuentran la geometría casi perfecta del hexágono, cuyos lados son muy rectos y casi de la misma longitud. "Nunca hemos visto algo así en ningún otro planeta", comentó Kevin Baines, del Laboratorio de Propulsión a Chorro en Pasadena. El hexágono, que se ha asentado aproximadamente en el paralelo 78 por encima del polo norte, se asemeja al llamado vórtice polar en la Tierra, grandes depresiones que giran en la atmósfera. Sin embargo, en Saturno, el vórtice no es circular como sus contrapartes en la tierra, sino simplemente hexagonal. Las imágenes infrarrojas de la formación se originaron en octubre de 2006 desde una altura de aproximadamente 900, 000 kilómetros sobre la capa de nubes superior y muestran que el diámetro de la figura geométrica es de aproximadamente 25, 000 kilómetros. El hexágono, que se observó por primera vez en 1980, se extiende mucho más profundamente en la atmósfera de lo que se pensaba anteriormente y, a veces, se extiende 75 kilómetros por debajo de las capas superiores de nubes. Dentro de la formación, hay una serie de remolinos de nubes "persiguiendo como autos en una pista de carreras", como dice la NASA.

Solo en noviembre pasado, Cassini había dado un gran torbellino en el Polo Sur de Saturno. "Es sorprendente ver diferencias tan notables en los polos opuestos del planeta", comentó Bob Brown, del equipo Cassini. "En el Polo Sur tenemos algo que parece un huracán con un ojo gigantesco, y en el Polo Norte esta figura geométrica es totalmente diferente".

En el rango visible de luz, el hexágono actualmente no es visible, porque hay invierno en el hemisferio norte de Saturno y, por lo tanto, el Polo Norte está en la oscuridad de 15 años de noche polar. Los astrónomos, sin embargo, esperan más fotos a medida que se acerca la primavera durante los próximos dos años. Luego, con la ayuda de la forma y el cambio inesperadamente menor del hexágono con el tiempo, también quieren saber más sobre la velocidad de rotación aún desconocida del planeta.

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