En diciembre de 2005, la sonda japonesa Hayabusa aterrizó en el asteroide Itokawa. A partir de cientos de imágenes individuales, las computadoras calcularon un modelo topográfico de elevación preciso. Imagen: Robert Gaskell, Agencia de Exploración Aeroespacial de Japón
Leer El asteroide Itokawa es remotamente como un cachalote manchado. Al menos si nos fijamos en el modelo topográfico tridimensional del científico planetario Robert Gaskell del Instituto de Ciencia Planetaria. El investigador ha desarrollado una técnica innovadora para producir modelos de elevación precisos de asteroides, lunas y planetas utilizando solo fotos de naves espaciales. Con una precisión de 40 centímetros, el plan de altitud de Gaskell de Itokawa supera incluso los dispositivos GPS en la tierra, según un comunicado del Planetary Science Institute. El método utilizado por Gaskell se llama fotoclinometría estéreo. Combina información de imágenes que muestran la superficie de un cuerpo celeste desde diferentes ángulos y con diferentes irradiaciones solares. Luego, un programa de computadora calcula la altura de un píxel a partir de la inclinación de la superficie y el brillo. Por ejemplo, Gaskell pudo determinar la forma exacta de la luna de Júpiter Io a partir de miles de imágenes individuales. Esto permitirá a los científicos planetarios determinar cómo reacciona la Luna Vulcana a las fuerzas de marea del planeta gigante Júpiter, amasando constantemente su interior.

Otros cuerpos celestes en la colección de mapas de Gaskell incluyen la Luna, la luna de Saturno, Encelado y el asteroide Eros. Actualmente, Gaskell introduce imágenes del planeta Mercurio en su programa, pero aún no confía en los datos. "Solo tiene sentido si obtenemos imágenes superpuestas con diferente irradiación solar", dice Gaskell. Cuando Mariner-10 visitó Mercurio hace más de 30 años, el sol era el mismo cada vez, y el mensajero Messenger, que sobrevoló Merkur por primera vez en enero de 2008 y entrará en órbita en 2011, hasta ahora ha fotografiado solo una parte de la superficie.

El método de Gaskell ahora también ha sacado a la luz determinaciones de posición inexactas. Hubo diferencias de hasta 14 metros entre las mediciones de distancia láser en el asteroide Eros y las determinaciones de altitud de Gaskell. "Las órbitas de la nave espacial aparentemente no eran correctas", explica el científico planetario. "Queremos resolver esto ahora, y así determinar el campo de gravedad con mayor precisión". Aunque el investigador en su oficina alimenta cuatro computadoras con datos, todavía tiene mucho trabajo por hacer hasta que pueda emitir un atlas topográfico del sistema solar. Numerosos cuerpos celestes todavía esperan una investigación detallada.

Comunicación del Instituto de Ciencia Planetaria Ute Kehse publicidad

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