El virus del Ébola ya ha matado a miles de gorilas en Gabón y la República del Congo y pone en peligro la supervivencia de estos grandes simios. Esto es sugerido por investigadores de España, Suecia y Alemania, que han estudiado la propagación de la enfermedad en los bosques tropicales de los dos países de África occidental. Hasta ahora, ha sido controvertido si fue en la región donde se encontraron repetidamente hallazgos de simios muertos, fueron casos aislados y si los animales alguna vez murieron por el virus. En el santuario de Lossi en el noroeste del Congo
Los investigadores observaron 238 gorilas occidentales conocidos individualmente (gorila gorila) y contaron adicionalmente los nidos para dormir para estimar la densidad de población de los animales. Después de que se descubrieron los primeros cadáveres de animales que habían muerto de ébola, la epidemia se extendió en unos pocos meses y eliminó a más de nueve de cada diez animales. En el proceso, los últimos gorilas que vivieron más lejos del primer grupo afectado cayeron enfermos. A partir de esta observación, los investigadores concluyen que el virus puede propagarse de un grupo a otro. Además, los gorilas también podrían infectarse en otras especies que portan el virus, pero ni siquiera se enferman.

Particularmente afectado por el entierro de gorilas fue un área de 2.700 kilómetros cuadrados en el oeste de la región investigada. Allí, entre 2001 y 2005, unos 5.500 gorilas habrán sucumbido al virus, calcularon los investigadores. Esto es más o menos equivalente al número de gorilas orientales sobrevivientes (Gorilla beringei), que incluye al gorila de montaña extremadamente raro. Para los chimpancés que viven en el área, los investigadores estiman una caída del 83 por ciento.

Dado que el entierro de gorilas no se limita al área investigada, los científicos temen una fuerte disminución en las poblaciones de gorilas. La combinación de la enfermedad con la caza comercial e ilegal de los animales es una mezcla peligrosa, que puede conducir a una rápida extinción de la especie.

Magdalena Bermejo (Universidad de Barcelona) y otros: Science, Vol. 314, p. 1564 ddp / science.de? Annette Schneider publicidad

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