Los miembros del cúmulo globular NGC 2808 pertenecen a tres generaciones diferentes. Foto: ESA, NASA, G. Piotto (Universidad de Padua, Italia) y A. Sarajedini (Universidad de Florida, EE. UU.)
Los cúmulos globulares de Vorlesen se consideran cuerpos celestes poco espectaculares: son antiguos, apenas han cambiado durante miles de millones de años y consisten en varios cientos de miles de estrellas de la misma edad y composición. así que el concepto común de astrónomos. Pero varias observaciones de los últimos años sugieren que esta imagen podría estar equivocada. Esto se confirma ahora con nuevas imágenes del telescopio espacial Hubble: los miembros del cúmulo globular NGC 2808 pertenecen a tres generaciones diferentes, según descubrió un equipo de investigación dirigido por Giampaolo Piotto. Las estrellas, según los investigadores, difieren en su contenido de helio: las estrellas más viejas contienen menos helio, las más jóvenes más. Parecen más azules en el metraje del Hubble que los más antiguos. A partir de los datos, los investigadores concluyen que en los primeros 200 millones de años de la historia de 12.5 mil millones de años del cúmulo globular ocurrieron tres períodos de formación estelar intensa y no uno, como se pensaba anteriormente. "Fue una gran sorpresa", comenta el miembro del equipo Luigi Bedin del Observatorio Europeo Austral en Garching.

Por qué NGC 2808 se encendió varias veces, los investigadores aún no pueden explicarlo. Hasta ahora se ha asumido que el primer baby boom de un cúmulo globular también es el último, porque el gas y el polvo, que serían necesarios para la creación de más estrellas, son arrastrados por los primeros nacimientos de estrellas. "Tal vez los cúmulos globulares pesados ​​como NGC 2808 mantuvieron más gas, por lo que varias generaciones de estrellas nacieron en rápida sucesión", especula el coautor Iwan King de la Universidad de Washington en Seattle.

Por otro lado, NGC 2808 no podría ser un cúmulo globular en absoluto, sino el remanente de una galaxia enana que colisionó con la galaxia de la Vía Láctea muchas veces y fue robada de sus masas de gas. Con poco menos de un millón de soles, NGC 2808 es uno de los 150 cúmulos globulares más grandes de la Vía Láctea.

El descubrimiento definitivamente tiene un impacto en las teorías cosmológicas, escriben los investigadores. Quizás la imagen estándar de la formación de cúmulos globulares debe ser revisada. Piotto: "Si resolvemos el enigma de cómo NGC 2808 ha formado múltiples generaciones de estrellas, también podemos entender cómo se crearon las estrellas en el universo primitivo en galaxias distantes".

Giampaolo Piotto (Universidad de Padua, Italia) y otros: Astrophysical Journal Letters 20 de mayo de 2007 Ute Kehse

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