Los hongos gigantes llamados prototaxitos (aquí un fósil del desierto de Arabia Saudita) dominaron el país hace 400 millones de años. Paleobotánica y Palinología, Vol. 116, "Madera podrida? Alga? Hongo: la historia y la vida de los prototaxitos" Dawson 1959, por Francis Hueber, p. 146, Smithsonian Institution, Copyright 2001, con permiso de Elsevier.
Lea Las criaturas más extrañas que jamás hayan existido poblaron los continentes en las épocas geológicas de Silur y Devon: los hongos enormes, que recuerdan a los pargos apestosos de hoy, fueron los organismos dominantes de la época, informan investigadores de Kevin Boyce. Al comienzo del Devónico, hace unos 400 millones de años, se extendieron las primeras plantas terrestres. Estos eran grupos de raíces y sin hojas, como máximo, de metros de altura, por ejemplo, el escamoso Bärlappgewächse, que vivía al borde de las aguas. Los ciempiés, los insectos sin alas y los gusanos fueron los primeros animales en aventurarse a salir del mar.

Solo el prototaxi sobresale del matorral. Estas extrañas criaturas han sido un misterio para los paleontólogos desde su descubrimiento hace 150 años. Originalmente, los tallos de ocho metros de alto y un metro de ancho se clasificaron como coníferas, más tarde los investigadores argumentaron que se trataba de algas, líquenes u hongos. Para la última teoría, la estructura interna habló: los prototaxes consisten en numerosos tubos diminutos estrechamente entrelazados, dijo el paleontólogo Francis Hueber del Museo Nacional de Historia Natural en Washington en 2001. Sin embargo, no encontró órganos reproductivos, lo que le hizo dudar de la teoría del hongo.

El estudio de Boyce y sus colegas ahora respalda la interpretación de que los prototaxes eran hongos gigantes. Los investigadores investigaron la proporción de diferentes isótopos de carbono de prototax de aproximadamente 400 millones de años de cinco partes diferentes del mundo. Encontraron que la proporción varía mucho. Por lo tanto, las extrañas criaturas no pueden haber sido plantas, argumentan Boyce y sus colegas: Entonces, la proporción de isótopos tendría que ser aproximadamente del mismo tamaño que con las plantas vivas simultáneamente, porque el carbono en el tejido vegetal proviene del dióxido de carbono en el aire.

Por otro lado, las criaturas como animales u hongos, que no forman material orgánico por sí mismas, asumen la proporción de isótopos de sus alimentos. "Las fluctuaciones son tan grandes que las prototaxias no podrían haber operado la fotosíntesis", dice Boyce. Por lo tanto, debe haber actuado alrededor de hongos. A partir de sus hallazgos, los investigadores también concluyen que los hongos primitivos no solo descomponen los restos de las plantas, sino que también se alimentan de pequeñas algas que todavía vivían en grandes cantidades en el suelo del Devónico. Como probablemente ningún animal los haya roído, los prototaxes podrían desarrollarse sin perturbar su gigantismo. Sin embargo, por qué crecieron tanto sigue siendo especulación: "Tal vez fueron tan capaces de difundir sus espuelas ampliamente", dice la coautora Carol Hotton. Al final, sin embargo, las extrañas criaturas no estuvieron a la altura de los cambios causados ​​por el creciente número de animales y plantas en los continentes: murieron hace 350 millones de años. visualización

Kevin Boyce (Universidad de Chicago) y otros: Geology, Vol. 35, No. 5, p. 399 Ute Kehse

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