Como muestra la imagen en falso color del telescopio Spitzer (arriba) y la ilustración (abajo), gran parte de la estratificación original de la estrella todavía se conserva hoy. Imágenes: NASA / JPL-Caltech / L. Rudnick
Leer en voz alta Una explosión de estrellas es un asunto estupendo: en una supernova, una capa a la vez se elimina. Al menos ese fue el caso de una supernova cuyos restos se encuentran a 10.000 años luz de la Tierra en la constelación de Cassiopeia, según Jessica Ennis de la Universidad de Minnesota y sus colegas. El remanente de supernova Cassiopeia A, la fuente de radio más fuerte fuera del sistema solar, probablemente se formó hace unos 300 años, cuando una estrella explotó con 15 a 20 veces la masa del Sol. La supernova no se observó desde la Tierra, presumiblemente porque una nube oscura ocultaba la estrella en explosión.

Estrellas masivas como la predecesora de Cassiopeia A tienen una estructura en forma de cuenco al final de su vida, porque en su interior se fusionan elementos cada vez más pesados. En las capas externas hay elementos ligeros como el hidrógeno y el helio, seguidos de capas con elementos de peso medio como el neón, el oxígeno o el carbono y en el interior se acumula hierro. Finalmente, como la fusión nuclear del hierro a los elementos más pesados ​​ya no puede producir energía, una estrella finalmente explota cuando los elementos más ligeros la explotan como combustible.

Observaciones anteriores con el telescopio de rayos X Chandra habían sugerido que la explosión de Cassiopeia A estaba ocurriendo progresivamente. La nube de explosión ahora ha alcanzado un diámetro de diez años luz. Sin embargo, no había rastros de los elementos de los estratos medios.

Las cáscaras de cebolla faltantes de los elementos de neón, oxígeno y aluminio, que se propagan hoy como burbujas en constante expansión en el espacio, Ennis y sus colegas ahora podían rastrear con el telescopio infrarrojo Spitzer. "Parece que las diferentes capas de la estrella de origen vuelan hacia afuera en secuencia, pero no igual de rápido en todas las direcciones", dice William Reach, del Centro de Ciencias Spitzer en Pasadena. visualización

El material estrella expulsado golpeó después de un tiempo en una onda de choque, que fue generada por la explosión. Como resultado, el gas se calentó extremadamente y como resultado produjo rayos X. El material descubierto por Spitzer, por otro lado, ha sido golpeado recientemente por la onda de choque y, por lo tanto, es aún más frío. Emite radiación infrarroja. En este rango espectral, los investigadores descubrieron pistas características de elementos de las capas intermedias, a saber, neón, oxígeno y aluminio.

"Entonces, la explosión no fue lo suficientemente caótica como para mezclar completamente el resto de la supernova", dijo Lawrence Rudnick, de la Universidad de Minnesota. Sin embargo, en unos pocos siglos, las diversas capas se habrán mezclado tanto que no se sacarán conclusiones sobre la agonía de la Estrella.

Jessica Ennis (Universidad de Minnesota, Minneapolis), et al: Astrophysical Journal, 20 de noviembre de 2006 Ute Kehse

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