Cuatro estrellas pesadas repelen parte de su masa en forma de grandes nubes de vapor de agua antes de explotar como una supernova. Foto: Anita Heward
Lea en voz alta Cuatro gigantes gigantes rojos en la Vía Láctea que se vaporizan como calderas de agua hirviendo: las estrellas pesadas de corta duración ya están repeler una gran parte de su masa antes de que algún día exploten como una supernova. "Nuestras observaciones muestran que esto no sucede con calma, como una cebolla que se cae de la piel", dice Anita Richards, de la Universidad de Manchester. "Vemos nubes de vapor de agua magnetizadas extremadamente densas que son catapultadas lejos de su estrella con alta aceleración". Los investigadores pudieron mirar dentro de los calderos cósmicos con Merlin y EVLBI, dos redes de radiotelescopios en Gran Bretaña y en el continente europeo. La combinación de varios telescopios permite mediciones radioastronómicas muy precisas y de alta resolución. Las nubes de agua que rodean a los gigantes gigantes rojos se hicieron visibles para los investigadores porque emiten ondas de radio vibrantes fuertes, compactas y de modo común. Esta llamada radiación maser es el equivalente de onda larga a las emisiones de un láser.

Esta radiación ocurre cuando la luz del gigante rojo golpea la nube de agua y estimula a las moléculas a emitir luz de cierta longitud de onda. Con la ayuda del sarampión, se pueden estudiar regiones cósmicas envueltas en polvo y gas que no penetran ninguna otra luz. Las nubes de vapor calientes, de aproximadamente 700 grados Celsius alrededor de los cuatro gigantes gigantes emitieron radiación característica con una longitud de onda de 1.3 centímetros. Los investigadores también descubrieron radiación maser con una longitud de onda de 18 centímetros. Estas ondas de radio son características de nubes mucho más frías que contienen el radical hidroxilo, un producto de descomposición del agua.

Los investigadores explican las mediciones de tal manera que la estrella no expulsa el vapor de agua de manera uniforme, sino en grumos densos que son 50 veces más densos que el resto del viento estelar. Además, la radiación maser parece ser relativamente inestable y se enciende y apaga una y otra vez. "Por el tamaño del caparazón máser, podemos concluir que las nubes tardan unos cien años en desaparecer en el espacio interestelar", dice Richards. "Pero solo podemos ver cada nube por unos años. Eso es asombroso ".

Anita Richards (Observatorio del Banco Jodrell, Manchester) y otros: Contribución a la reunión anual de la Royal Astronomical Society Ute Kehse advertisement

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