El sol no es la bola de gas uniforme como aparece en la tierra. En el polo norte magnético, las temperaturas son de siete a ocho por ciento más frías que en el polo sur magnético, muestran mediciones de la nave espacial Ulises. La cápsula, que ha estado en el espacio desde 1990 y es operada conjuntamente por Esa y la NASA, da vueltas fuera de los planetas y cruza los polos del sol por tercera vez a una distancia segura de 300 millones de kilómetros. La sonda mide la temperatura de la atmósfera solar, la corona, en función de la proporción de iones de oxígeno con carga positiva múltiple. En promedio, la corona tiene entre uno y dos millones de grados de calor. Ya en su primer cruce de polos en 1994, Ulises notó que el polo norte magnético era aproximadamente 80, 000 grados Celsius más frío que el polo sur magnético. "Dado que Ulises voló sobre los dos polos a una distancia de varios meses, no podríamos decir en ese momento si ambos polos se enfriaron o si el Polo Norte está constantemente más frío", dice George Gloeckler de la Universidad de Maryland. Como el sol se estaba acercando a un nivel mínimo de actividad en ese momento, el enfriamiento podría haber tenido algo que ver con eso.

Mientras tanto, el sol ha alcanzado casi el próximo mínimo de actividad, y los polos magnéticos han cambiado de lugar: el polo norte magnético está ahora en el polo sur heliográfico. "Las temperaturas son ahora prácticamente las mismas que hace doce años en el polo norte magnético", dice Gloeckler. Esto indica que el extraño fenómeno tiene que ver con el campo magnético del sol. Ulises podría proporcionar la prueba final de esto a principios del año próximo, cuando la sonda pase sobre el Polo Norte heliográfico (donde ahora se encuentra el Polo Sur magnético).

Riddles también dio a los Exploradores del Sol una explosión de partículas de alta energía que Ulises registró en diciembre de 2006. Hasta ahora, la sonda solo había descubierto erupciones similares alrededor del año 2000 cuando el sol estaba particularmente activo. "Ciertamente no hubiéramos esperado tales tormentas de partículas durante el mínimo solar, y ciertamente no en latitudes altas", dice el líder del proyecto Ulysses, Brian Marsden, de Esa. Las partículas cargadas siguen las líneas del campo magnético del sol, por lo que ciertas direcciones de movimiento no son posibles.

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