El comercio de colmillos de elefante y marfil está prohibido, al menos si el material fue posterior a 1989 ganado. (Zoológico de Hogle)
Lectura Incluso 25 años después de la prohibición del comercio de marfil, con algunas excepciones, la matanza de elefantes continúa. Alrededor de 30, 000 de los paquidermos grises en África son fusilados ilegalmente cada año y robados de sus colmillos. El problema: dado que el comercio de marfil viejo a menudo todavía está permitido, las autoridades primero deben averiguar qué edad tiene una pieza confiscada. Pero eso fue simplemente difícil. Un método ahora presentado por un equipo internacional de investigadores podría remediar esta situación: utilizan las consecuencias de las pruebas nucleares anteriores para determinar la edad de las muestras de marfil o pelaje. La gran ventaja: esta fecha no solo es precisa para el año, sino que también es asequible para las aduanas y otras autoridades. El tráfico de marfil ilegal alcanzó un nuevo récord en 2011: se confiscaron 39, 000 kilogramos de productos calientes, equivalente a los colmillos de casi 6, 000 elefantes. Y la demanda del material natural blanco mate continúa aumentando. China es el mayor importador con una participación del 70 por ciento, donde el marfil se procesa principalmente en obras de arte y sellos tallados. En los Estados Unidos, el segundo mercado más grande, se convierte en puños de cuchillo y pistola. Con el fin de proteger a los elefantes y poner fin a la brutal matanza, el comercio de colmillos de elefante asiático se prohibió ya en 1975, el del marfil de origen africano en 1989. Pero eso no detiene la caza furtiva: 30, 000 elefantes africanos al año son víctimas de cazadores de marfil, se estima Representantes de la Convención CITES.

Las aduanas y las autoridades a menudo son impotentes contra la inundación de marfil ilegal. El mayor problema es que en los EE. UU. Y algunos otros países, los objetos de marfil africano fabricados antes de 1989 todavía pueden importarse y comercializarse. La determinación exacta de la edad de tales piezas era casi imposible, hasta ahora. "Hemos desarrollado un método que nos permite determinar la edad de una pieza de marfil o un colmillo a un precio asequible", dice el autor principal Kevin Uno, de la Universidad de Utah. En pruebas con 29 muestras de pelo de animales, colmillos y otros materiales animales y vegetales de diferentes edades, los investigadores lograron fecharlos con precisión hasta el año.

C-14 de explosiones de armas nucleares como ayuda para citas

El nuevo método se basa en la llamada curva de bomba: los cambios atmosféricos causados ​​por las pruebas nucleares de los años cincuenta y sesenta. Las explosiones de las armas nucleares causaron gran parte del isótopo de carbono pesado C-14 en la atmósfera. Como resultado, los niveles de C-14 aumentaron bruscamente desde 1952 y disminuyeron lentamente después del final de las pruebas de armas nucleares a principios de la década de 1970 nuevamente. El C-14 también ingresa a los tejidos vegetales y animales a través del dióxido de carbono y la cadena alimentaria. Si se compara el contenido de este isótopo de carbono con la curva conocida de los valores atmosféricos de C-14, se puede concluir a partir de esto, cuando un animal construyó carbono por última vez en su cuerpo y, por lo tanto, cuando probablemente murió. visualización

En el caso de los elefantes, este equilibrio es particularmente posible porque los colmillos crecen un poco más año tras año, con la sección más joven acostada directamente en su base. Si mide el contenido de C-14 allí, puede determinar cuándo murió el elefante. Para su estudio, los investigadores utilizaron la espectrometría de masas llamada acelerómetro (AMS). En este método, la muestra se bombardea con átomos de cesio. Tras el impacto, estos precipitan átomos de carbono del material, cuya relación iosotópica se puede determinar. La gran ventaja: el análisis requiere mil veces menos material que las pruebas anteriores de C-14 y es rápido, según informan los investigadores. "Por lo tanto, podría usarse bien hasta la fecha el marfil incautado y determinar si es legal o ilegal", dijo el coautor Thure Cerling, de la Universidad de Utah.

El proceso también podría ayudar a combatir la caza furtiva en el sitio de manera más efectiva: en 2004, un investigador de la Universidad de Washington creó un mapa de distribución de las poblaciones de elefantes africanos utilizando muestras de ADN de desecho. Basado en trazas de material genético en marfil, se puede rastrear su origen. Combinando esto con la datación C-14, uno no solo puede decir con mayor precisión cuándo fue asesinado el elefante, sino también dónde, y tomar las medidas de protección adecuadas para el resto de la población. Por muy necesario que sea, las últimas cifras de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN) muestran que solo alrededor de 423, 000 elefantes africanos ahora deambulan por las sabanas y los bosques de África, y hay cada vez menos.

Kevin Uno (Universidad de Utah, Salt Lake City) et al., Actas de la Academia Nacional de Ciencias (PNAS), doi: 10.1073 / pnas.1302226110 © science.de - === Nadja Podbregar

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