La imagen de Cassini de septiembre de 2005, tomada desde una distancia de 318, 000 kilómetros, muestra radios débiles en el anillo B de Saturno. Imagen: NASA / JPL / Space Science Institute
Lectura Los misteriosos rayos en los anillos de Saturno son consecuencia de fuertes tormentas eléctricas en el planeta, sospechó un equipo internacional de investigadores. Su escenario: los rayos sobre las nubes crean haces de electrones que se alejan del planeta y cruzan los anillos en su camino. Al hacerlo, cargan electrostáticamente algunas de las partículas del anillo para que se repelen entre sí. Esta carga electrostática se ha considerado durante mucho tiempo la causa de los llamativos parches rayados que aparecen una y otra vez en los anillos. La tesis del equipo en torno a Geraint Jones del Instituto Max Planck para la Investigación del Sistema Solar en Lindau aún debe confirmarse mediante observaciones. Sin embargo, puede explicar algunas características de los radios mejor que las teorías anteriores. Los radios, que pueden tener aproximadamente 100 kilómetros de ancho y hasta 20, 000 kilómetros de largo, fueron observados por primera vez a principios de la década de 1980 por las sondas Voyager. No están constantemente presentes, pero se acumulan en unas pocas horas, permanecen visibles durante un tiempo y luego desaparecen nuevamente. También hay momentos en que no hay radios en absoluto. Sin embargo, todavía no está claro cómo se desarrollan las estructuras extrañas. Aunque ahora está comprobado, gracias a algunas imágenes de Cassini, que los parches conspicuos son puntos en los que las partículas del anillo se expulsan mutuamente del anillo debido a interacciones electrostáticas. Sin embargo, los astrónomos no saben por qué las partículas realmente se recargan.

Según Jones y sus colegas, el mismo fenómeno podría estar detrás de ellos, lo que causa destellos de rayos gamma y fenómenos brillantes, llamados goblins, incluso en las capas más altas de la atmósfera de la Tierra: es decir, donde las partículas de alta energía del viento solar y la radiación cósmica pueden alcanzar la atmósfera. provocan descargas eléctricas por encima de las nubes. Los electrones liberados luego se mueven a lo largo del campo magnético de la Tierra hacia el espacio, produciendo duendes y destellos de rayos X. Sin embargo, en Saturno, tales haces de electrones golpearían los anillos y cargarían las partículas allí.

El curso de las líneas de campo del campo magnético de Saturno se ajusta a este escenario, dijeron los investigadores: transportarían las partículas cargadas directamente al llamado anillo B, que gira tan rápido como el planeta mismo. De esta manera, los haces de electrones golpearían repetidamente mismas áreas de anillo y podrían causar los radios pronunciados particulares que se observaron allí. La formación gradual de estructuras también podría explicarse de esta manera. Las teorías anteriores, como el plasma cargado excitado por meteoritos en los anillos o la influencia de la luz solar en las partículas del anillo, no pueden explicar esta propiedad.

Nature, servicio en línea Artículo original de los investigadores: Geraint Jones (Instituto Max Planck para la Investigación del Sistema Solar en Lindau) y otros: Geophysical Research Letters, vol. 33, p. L21202 ddp / science.de? Anuncio de Ilka Lehnen-Beyel

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