El árbol genealógico de las plantas tiene una nueva rama: la Picobiliphyta. Estas pequeñas algas son unicelulares, de forma ovalada y viven en el océano, descubrió un equipo de investigación internacional. Los investigadores encontraron muestras de agua del Atlántico Norte, el Océano Ártico y el Mediterráneo en el grupo de algas previamente desconocido. Llegaron a los organismos mediante análisis genéticos en la pista. "Las secuencias de genes encontradas en las algas no pudieron asignarse a ningún grupo de organismos previamente conocido", explica el coautor Klaus Valentin del Instituto Alfred Wegener en Bremerhaven.

Además, los investigadores identificaron en las algas pigmentos rojos característicos, llamados ficobiliproteínas. Estos son tintes que ocurren entre otros en las algas rojas. En el grupo de algas recientemente descubierto, los pigmentos se encuentran en los orgánulos donde tiene lugar la fotosíntesis. Esto era previamente desconocido por cualquier especie de alga. Los investigadores concluyeron que habían encontrado una cepa completamente nueva. Aludiendo a su pequeño tamaño (aproximadamente dos veces seis micras) y los pigmentos que llamaron algas Picobiliphyta.

Todavía no está claro qué papel ecológico juegan las mini algas en el mar, ya que los investigadores aún no han podido cultivar los organismos unicelulares. La Picobiliphyta, sin embargo, parece estar relativamente extendida en las zonas templadas de los océanos. Hasta ahora, los investigadores han identificado tres subgrupos basados ​​en el material genético. La Picobiliphyta representaba casi el dos por ciento de las algas planctónicas pequeñas similares, el llamado picoplancton. En muestras de agua, los científicos encontraron hasta 80 células de picobiliphyta por mililitro.

Las relaciones del nuevo grupo de algas también son desconocidas. Como escriben Fabrice Not y sus colegas, los picobilifita son tan peculiares que, taxonómicamente hablando, deben ser una nueva cepa. Quizás las mini algas están relacionadas con otras plantas unicelulares, que solo ocurren en simbiosis con organismos más grandes. El hallazgo inesperado electrifica a los microbiólogos, dice Klaus Valentin: "En los océanos todavía hay mucho por descubrir, especialmente con los métodos de biología molecular".

Fabrice Not (Universidad Pierre et Marie Curie, Roscoff, Francia) et al .: Science, Vol. 315 p. 252 Ute Kehse

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